Bye-bye!

This blog will be quite different compared to my former ones. This is a personal one and if you would like to learn something about the gambling business, you should wait the next blog and skip this. If you would like to know me better, you should continue reading…

Over 28 years is a long time. Probably some of the readers haven’t even lived as long time. That’s anyhow the period which I have been honored to work with the Finnish gambling operators. I started in the Horse Betting company and spent most of my time with Lottery & Sports Betting operator and now have worked last 3 years in the new Gambling company (lottery, sports betting, horse betting & casino). I could call myself as a veteran of gambling business although I’m not ready to admit that I’m old – mentally I’m still a young guy!

As you could guess from the title of this blog, it’s time to say goodbye for Veikkaus. I have mixed feelings about that. At the same time, I’m excited but also sad. I called old Veikkaus as my own company and that was my honest feeling. It might sound strange when someone is calling state-owned monopoly company as his own company, but that was the feeling I had. The marriage with the new Veikkaus hasn’t gone so well and I have had big difficulties to get that same feeling. To be honest, it hasn’t been even close to that. I have tried, but nothing has helped, and I haven’t been able to give my best.

If I use comparison from my sport, football, I would say that I’m still one of the best players who could play in almost whatever position. But as you know, it’s not only about the personal skills of players but also about the team’s tactic. Sometimes it happens that skillful player doesn’t manage very well when the way of playing is not suitable for him/her. I think that this is the case now with me and the new Veikkaus. They don’t need my style of a player anymore. I have been used to have an important role in the team and lately I have been mainly on the bench. That’s why I have now asked for a transfer to somewhere else.

I’m not 100 % sure what will happen next. Officially I’ll be Veikkaus employee still two months and after that there will be some restrictions where I could work. My “SBC Events friends” Rasmus and Andrew have offered me opportunity to act as their advisor until I could start real working again. It’s good to continue in the gambling business also during my “personal break”.

Of course I have already plans for the future. I’ll probably establish own gambling consulting company together with my partner. I’ll tell you more about that when it’s sure that we’ll do it. Anyhow I’m excited about possibilities to work with other gambling operators and suppliers and other companies related to our business. Although my operational level experiences are almost only from Finland, I’m sure that we could give profitable advices to all gambling companies globally. Let me know if you are keen on having cooperation with me/us. You could contact me via LinkedIn or send me email to: jarivahanen65@gmail.com !

THE FINNISH GAMBLING MONOPOLY – TO HAVE OR NOT TO HAVE IT?

I’m still on my summer holiday and try to avoid to do too much work but now it’s almost impossible to avoid that. There is the most active discussion about the Finnish gambling system going on and I believe that I understand very well what it is about. I should mention once again that all opinions are my own ones and my company Veikkaus has nothing to do with this blog.

We got new government about two months ago and I gave my estimations what that will mean for the Finnish gambling policy and system. I believed that the importance of responsible gaming will increase, and the current monopoly-based system will stay until the end of 4 years period of the new government. I still believe on that but now the probability of system change has become a little bit higher. Our Prime Minister Antti Rinne has said that Finland should make deep analyze about other possibilities too.

There are two main areas which have caused lots of discussion. The first one has been those 18000 slot machines which Veikkaus has all over the country in shops, cafeterias and gasoline stations. The second item has been ads where Veikkaus has given too positive feeling of gambling. It’s quite obvious that there have been too big mistakes in those ads where for example “therapist” has encouraged “patient” to make some horse betting. But are those mistakes so serious ones that due to them we should discuss about the gambling system? Are those mistakes sign of something bigger problem which we have?

The new Veikkaus is in bad situation. The company is 100 % owned by the Finnish State. It’s obvious that management should follow the guidelines which owner will give but has it been clear what the owner is willing to have? The operational profit from Veikkaus to the state has been over 1 billion euros a year and gambling tax has been about 200 million a year. The Finnish State has got from Veikkaus totally about 1,2 B€ which is over 2 % of the state budget. So, we are talking about the huge financial issue. But as you know, the fiscal revenue can’t be the official reason for gambling monopoly. The only acceptable reason for monopoly system could be prevention of social problems like crime and problem gambling. The Finnish State has decided that monopoly is the best way to prevent those gambling problems. But would it be possible to maintain that revenue level and at the same time prevent problems?

The Finnish State should decide which is the primary goal of Veikkaus – money or responsible gaming. If they will select responsible gaming, it will mean that they should accept that the revenue level will go down quite a lot. I think that it would be quite easy to increase responsibility if we don’t have to care about the profit at all. But Veikkaus doesn’t have monopoly anymore in real life and our regulators don’t have tools to regulate those offshore companies which have already quite big market share in online gambling business in Finland (their GGR from Finland is about 300 M€). If Veikkaus will increase the responsible level and regulator can’t control those unregulated companies the gambling revenue will go outside the Finnish borders and gambling problems won’t decrease. If the Finnish State will select profit as a main goal, it will mean the end of monopoly and we’ll do the same what has happened for example in Denmark and Sweden.

I would say that the current situation is strange where Veikkaus is in the middle and ”shots” are coming from socially responsible bodies which are looking for much more responsible gaming actions and require Veikkaus to stop business development and marketing. At the same time ”shots” are also coming from total other side from more business-oriented bodies who would like to break monopoly-based system and promote offshore gambling companies. It is almost fun to follow that kind of discussion where those two totally opposite bodies have found the common enemy. I would say that it would be similar case when in politics extreme right and extreme left will find common enemy.

The new government decided just two months ago what kind of gambling policy they will follow. Despite of that our Prime Minister Antti Rinne said few days ago that they will consider that policy again, but it should be based on facts and deep understanding of gambling business. Quite many EU countries have moved from monopoly system to license-based system and we have lots of bench marking information from those changes. I think that we could utilize the experiences from France, Denmark and Sweden and could estimate what that kind of gambling systems would mean here in Finland from business and responsible gaming point of views. I have been surprised that there is not so much information about responsible gaming results from those other countries – it even seems that they haven’t care about that so much when they have changed their systems. As far as I know they didn’t make any problem gambling research in Denmark before they moved to the license system.

I’m not saying that it’s impossible to take care profit and responsible gaming at the same time but it’s very difficult to do. I’m saying that decision makers should know what they are looking for and what those changes might mean. As an economist I would say that monopoly as such will decrease the business activities. So, if Finland will follow the Swedish way, it would mean that at least that gambling activities will increase and we’ll have more marketing actions. But at the same time our regulators could control all those current unregulated offshore companies which are nowadays out of their scope and that would be positive thing. I don’t know what will happen here in Finland, but I know that we’ll interesting time ahead.

RAHAA VAI VASTUULLISUUTTA?

Mitäpä sitä kesälomallaan muutakaan tekisi kuin kirjoittaisi omaan työhönsä liittyvää blogia… Kuten olen jo blogeissani aiemminkin todennut, niin kirjoitukseni ovat täysin omaa käsialaani ja työantajallani Veikkauksella ei ole näiden tekstien kanssa mitään tekemistä. Ajatukseni ja mielipiteeni ovat siis täysin omiani, vaikka tietysti työtehtäväni ovat edesauttaneet tietojen saamista ja näkemyksien syntyä.

Kirjoitin pari kuukautta sitten arvioni Suomen uuden hallituksen mahdollisista vaikutuksista suomalaiseen rahapelipolitiikkaan ja -järjestelmään. Totesin silloin uskovani mm. siihen, että vastuullisuuden merkitys tulee korostumaan ja nykyinen yksinoikeuteen perustuva järjestelmä tulee säilymään ainakin tämän hallituskauden loppuun asti. Olen edelleen samaa mieltä, vaikka tuon jälkimmäisen asian todennäköisyydet ovat tämän viikon kommenttien perusteella muuttuneet.

Veikkauksen mainonta on saanut viime aikoina osakseen kovaa kritiikkiä. Virheitä on varmasti tehty, mutta kyseessä ovat toistaiseksi olleet yksittäiset ylilyönnit ja/tai virhearviot, joiden ei mielestäni pitäisi millään tavalla vaikuttaa siihen, minkälainen rahapelijärjestelmä Suomessa on. Vai pitäisikö kuitenkin? Onko mainoksista tunnistettava linja rahapelaamisen kannustamiseen sittenkin merkki jostakin isommasta rakenteellisesta ongelmasta?

Kansanedustaja Juhana Vartiaisen lausunto Veikkauksen tilanteesta oli kuin suoraan omasta suustani. Uusi Veikkaus on joutunut hankalaan tilanteeseen. Osakeyhtiön tulee kuunnella omistajansa mielipiteitä. Veikkaus on 100 % Suomen valtion omistama yhtiö, joten Suomen valtion ääni on omistajan ääni, mutta mitä tuo ääni kertoo yhtiölle? Veikkaus tuottaa edunsaajilleen vuositasolla yli miljardi euroa ja sen lisäksi valtio saa rahapelitoiminnasta noin 200 miljoonan euron verotulot. Fiskaalisen tuoton taso Suomen valtiolle on siis noin 1,2 miljardia euroa, joka on yli 2 % koko valtion tulobudjetista. Taloudellisesta näkökulmasta puhutaan omistajan kannalta valtavan suuresta asiasta. Toisaalta taloudellinen tuotto ei ole pätevä oikeudellinen peruste yksinoikeusjärjestelmän ylläpitämisen syyksi. Rahapelien järjestämisen yksinoikeus on mahdollista, jos järjestelmä ehkäisee pelaamiseen liittyviä ongelma, joita ovat mm. rikollisuus ja peliongelmat. Veikkauksen omistajan eli Suomen valtion tehtävänä on siis myös ohjata yhtiötä toimimaan mahdollisimman vastuullisesti. Nyt näyttää siltä, että omistajan kaksi eri näkökulmista syntyvää tahtotilaa iskevät toisiaan korville.

Toistan varmasti itseäni liikaa, mutta Suomen valtion tulisi päättää, kumpaa asiaa Veikkauksen tulee ensisijaisesti tavoitella. Vastuullisuuden priorisointi tarkoittaa väistämättä nykyisen tuottotason merkittävää putoamista. Vastuullisuustoimenpiteiden lisääminen lienee kohtuullisen helppoa, jos tuottojen alenemisesta ei tarvitse välittää. Toisaalta vain Veikkauksen tekemät erityisen kovat vastuullisuustoimenpiteet eivät välttämättä juuri poista ongelmapelaamista, mikäli viranomaisilla ei ole nykyistä enemmän keinoja puuttua Suomen reguloinnin ulkopuolella tapahtuvaan pelaamiseen (= offshore peliyhtiöt). Tällaisessa tilanteessa aktiivisten pelaajien rahat vain siirtyvät toisille peliyhtiöille, joiden vastuullisuustoimenpiteet ovat yleisesti ottaen selkeästi Veikkauksen nykytason alapuolella. Mikäli taas Suomen valtio päättää priorisoida tuottotasoa, niin yksinoikeusjärjestelmästä pitänee luopua ja siirtyä esim. Tanskan ja Ruotsin seuraksi lisenssijärjestelmään tai ainakin osittaiseen sellaiseen.

Veikkaus näyttää joutuneen ristituleen, jossa toisaalta ”ammuksia” tulee peliongelmia korostavilta tahoilta, jotka vaativat yhtiötä toimimaan nykyistä vastuullisemmin ja lopettamaan tai ainakin merkittävästi hidastamaan tuotekehityksen ja myynnin edistämisen. Toisaalta ”pommitusta” tulee aivan toisilta tahoilta, jotka pyrkivät edistämään yksinoikeuteen perustuvan rahapelijärjestelmän murtumista ja suuressa määrin myös yksityisten kansainvälisten rahapeliyhtiöiden liiketoimintamahdollisuuksien avautumista Suomessa. On ollut ”huvittavaa” seurata viime aikaista keskustelua, jossa nämä kaksi täysin eri asiaa ajavaa tahoa ovat yhdessä arvostelleet Veikkauksen toimintaa. Vertaisin tilanne politiikkaan, jossa äärioikeisto ja -vasemmisto hyökkäävät yhteisen keskellä olevan vallanpitäjän kimppuun.

Olen pääministeri Rinteen kanssa samaa mieltä siitä, että suomalaisen rahapelijärjestelmän perusteita tulee jälleen kerran tarkastella, vaikka Suomen uusi hallitus vain pari kuukautta sitten teki hallitusohjelmassaan asiasta selkeitä linjauksia. Uskon vahvasti faktaperusteiseen päätöksentekoon ja toivon, että tätä periaatetta noudatetaan myös rahapeliasiassa. EU:ssa on viimeisen kymmenen vuoden aikana tapahtunut monessa maassa muutos rahapelien yksinoikeudesta lisenssijärjestelmään. Näistä muutoksista, mm. Italiassa, Ranskassa, Tanskassa ja viimeisimpänä Ruotsissa, on saatavissa paljon faktatietoa. Taloudelliset vaikutukset on helppo analysoida, mutta yllättävää on se, ettei kaikissa maissa ole kiinnitetty huomiota peliongelmissa tapahtuneisiin muutoksiin. Esimerkiksi edistyksellisessä Tanskassa ei tehty ennen muutosta ongelmapelaamisen määrän arviointia lainkaan, joten vertailukohtaa muutoksen vaikutuksille ei ole olemassa. Vaikuttaakin siltä, että monen maan päätöksentekoa on ohjannut taloudelliset tavoitteet.

Olen todennut aiemmissa blogeissani, että vastustan lähtökohtaisesti monopoleja. Olen kuitenkin saanut työskennellä rahapelejä yksinoikeudella hoitavissa yhtiöissä kohta 28 vuoden ajan ja ymmärrän sen vuoksi hyvin, että joissakin tapauksissa yksinoikeudella päästään parempiin tuloksiin kuin vapaalla kilpailulla. Uskon näin olevan aloilla, joilla on todellinen tarve säädellä asiakkaiden kulutusta. Suomessa tällaisen kuluttajia koskevan erityisen suojelun aloiksi on katsottu mm. alkoholi ja rahapelaaminen. Vaatiiko kuluttajien erityinen suojelu yksinoikeusjärjestelmää vai ei?

Ruotsin lisenssimallissa viranomaiset ovat saaneet säätelyn piiriin aiemman parin yhtiön sijaan yli sata yhtiötä. Viranomaisen mahdollisuus puuttua asioihin on siis tässä mielessä lisääntynyt merkittävästi. Toisaalta aiemman parin virallisen toimijan (ATG & Svenska Spel) mallista siirtyminen yli sadan rahapelibrändin malliin on aiheuttanut mainonnassa räjähdysmäisen kasvun, joka taas väistämättä lisää peliongelmia. Järjestelmäratkaisuun ei siis ole itsestään selvää ratkaisua. Elämme kiinnostavia aikoja…